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Texas enfrenta grandes retos en la educación

Cuando investí mi cargo bajo juramento como Contralora en 1999, establecí 10 principios para este siglo; los primeros tres relacionados con la educación. Mis prioridades no han cambiado. Mi meta es clara como el cristal--quiero que Texas tenga la fuerza laboral más educada en la nación.

Nada es más importante que la educación. El futuro de la base impositiva y el bienestar fiscal de nuestro estado depende directamente de una fuerza laboral altamente educada.

El mes pasado, actualicé mi informe, Texas Where We Stand: Education, el cual muestra que en la actualidad Texas enfrenta grandes retos en la educación. La gente de Texas necesita saber donde nos encontramos en cuanto a la educación para que en la próxima asamblea extraordinaria podamos tener un debate sano acerca de dónde nos encontramos – y dónde podemos y debemos estar – cuando se trata de preparar a nuestro más preciado recurso – nuestros niños – para el futuro.

Desde 1999, Texas bajó del lugar 25 al 40 en la nación en cuanto al gasto por estudiante, el cual incluye una discrepancia continua entre los salarios de los maestros de Texas y el promedio nacional. Nuestros maestros de Texas no reciben buenos salarios y no se les aprecia como se debiera. Texas ocupa el lugar 33 en salarios de maestros, en el 2001 ocupaba el lugar 26. A los maestros de Texas se les paga 16.6 por ciento menos que a los maestros del resto de la nación.

Más de 37,000 maestros de Texas dejan los salones de clases cada año, llevándose sus habilidades a empleos mejor remunerados o simplemente renunciando. El cambio de personal es alto donde el salario de los maestros es bajo. En diciembre de 2004, recomendé un aumento de sueldo general de $3,000 para todos los maestros de Texas, con un incremento automático competitivo cada dos años--solo para llegar al punto medio de los Estados Unidos. Y deberíamos ser el número uno.

En el 2005, Texas ocupó el lugar 49 en el puntaje verbal del SAT y el 46 en el puntaje de matemáticas del SAT. Somos los últimos en los Estados Unidos en cuanto al porcentaje de adultos que tienen un diploma de secundaria, y la situación está empeorando.

Mi informe revela que desde el 2002, el promedio de las cuotas y matrículas incrementaron 61.4 por ciento en las universidades públicas y 51.3 por ciento en los colegios de la comunidad. Además, en dinero real, el financiamiento por estudiante para las universidades se redujo 19.92 por ciento y el financiamiento estatal en dólares reales para los colegios de la comunidad se redujo 35.29 por ciento en los años fiscales 2002 al 2007.

Y después de que publiqué mi informe, recibí información de la Fundación Carnegie para el avance de la enseñanza donde se muestra que Texas ha caído más allá en el número de institutos de investigación reconocidos nacionalmente. Hoy California cuenta con 11 institutos de investigación reconocidos nacionalmente; Nueva York, nueve; Massachussets, seis; Pennsylvania, Illinois y Florida tienen cuatro cada uno; y Texas, el segundo estado más poblado, tiene solamente tres.

Como ex maestra, y como madre y abuela, dichas estadísticas me parten el corazón. El gobierno de este estado le ha fallado a nuestros niños y le ha fallado a nuestros maestros; y al fallarle a nuestros niños y maestros, estamos perjudicando nuestro futuro.

Carole Keeton Strayhorn
Contralora de Texas


Necesario el trabajo en equipo

Es mucho más probable que los niños sean exitosos en la escuela si sus padres están involucrados activamente en su educación, según el Centro nacional para estadísticas de la educación. El centro informa que tanto los niños que viven con ambos padres o con uno solo tienden a obtener mejores calificaciones y es menos probable que repitan el año o que sean suspendidos o expulsados si los padres tienen un papel activo.

Un estudio publicado en junio de 2005 por MetLife, Inc., sin embargo, indica que los maestros nuevos frecuentemente encuentran la relación con los padres de familia algo problemática.

La compañía de seguros MetLife lleva a cabo anualmente una encuesta nacional llamada Encuesta sobre el Maestro Americano (Survey of the American Teacher) desde 1984. La encuesta más reciente, para el año escolar 2004-05, se enfocó en las relaciones entre los maestros nuevos (aquellos con cinco o menos años de experiencia) y otros maestros, administradores, estudiantes y padres de familia.

Los maestros encuestados por MetLife reconocieron la importancia de sus relaciones con los padres de familia.


Abre tu libro de texto en-línea

Las mochilas se volvieron más ligeras para casi 5,000 estudiantes en la Universidad de Texas (UT) en el 2005. Los estudiantes que tomaban cursos de introducción sobre gobierno en UT-Austin están utilizando un libro de texto en-línea llamado "Texas Politics," para que no tengan que cargar el libro.

La unidad de apoyo tecnológico, servicios tecnológicos de enseñanza (LAITS, por sus siglas en inglés), de la escuela de humanidades desarrolló este sitio. Video, audio, y gráficas interactivas son algunas de las ventajas que el curso de política de Texas tiene gracias a la Web. El sitio, http://texaspolitics.laits.utexas.edu, le ahorra a cada estudiante aproximadamente $60, el costo del libro, según LAITS.

La página presenta videos de diversas personas interesadas en la política, desde funcionarios electos hasta alumnos que han trabajado en el Capitolio hasta el presidente de la Asociación de derechos para motocicletas de Texas.


Parte D para drogas

El 1 de enero del 2006, millones de estadounidenses cumplieron con los requisitos para obtener medicamentos, que requieren receta médica, cubiertos por el gobierno federal. Fue el cambio más grande de los programas de servicios humanos y salud de la nación desde la creación de Medicare en 1965.

La ley de modernización y mejoras de Medicare en el 2003 añadió un nuevo beneficio a Medicare, el programa de seguros de salud financiado federalmente para personas de 65 años de edad o más, así como a ciertas personas con discapacidades. Este beneficio, llamado Medicare Parte D, tiene la intenciõn de ayudar a los receptores de Medicare para enfrentar los altos costos de sus medicinas.

Grandes avances en la tecnología de medicamentos han venido acompañados de grandes incrementos en los precios. Muchos medicamentos acarrean costos anuales o mensuales de hasta miles de dólares.

Medicare parte D le brinda a los ancianos cobertura para los costos de sus medicamentos por medio de una red aprobada de proveedores privados. La gente que quiera participar en parte D debe seleccionar un plan de estos proveedores.


Ganancias favorables

Érase una vez, galantes caballeros con armaduras compitiendo a caballo para el entretenimiento de la nobleza, quienes cenaban piernas de pavo rostizadas. Los malabaristas entretenían a la realeza y los campesinos vendían por las calles sus mercaderías. Pero no solo sucedía en el siglo 16 en Gran Bretaña--sucede en la actualidad durante ocho semanas cada primavera en el Festival del Renacimiento Scarborough en Waxahachie, 30 millas al sur de Dallas.

"Es un mundo de fantasía," dijo Orvis Melvin, director de mercadotecnia para Scarborough. "Es la oportunidad para escaparte de tu rutina y pasar un rato agradable."

Todo es más grande en Texas, y los festivales del Renacimiento no son la excepción. Texas es el anfitrión de dos de los 10 festivales más grandes de la nación: Scarborough en la primavera y el Festival del Renacimiento de Texas (TRF, por sus siglas en inglés). TRF dura ocho fines de semana cada otoño en Plantersville, 45 minutos al noroeste de Houston.

En el 2005, cerca de 272,000 visitantes acudieron al festival, dijo Melba Tucker, directora de mercadotecnia de TRF.


No lo tires aquí

Muchos trabajadores del estado están haciendo su parte para mantener los espacios abiertos del estado abiertos y ahorrarle dinero a los contribuyentes. Han desviado más de 24,000 yardas de basura de las tierras rehabilitadas desde el 2001, según Thomas Shook coordinador de reciclaje de la Comisión de edificios y adquisición de Texas (TBPC, por sus siglas en inglés). La agencia supervisa el programa de reciclaje obligatorio en el área de Austin, hogar de 80 agencias estatales con 40 instalaciones.

"Recolectamos un promedio de 9.3 toneladas de papel al día," dijo Shook. Incrementamos el promedio en los últimos años, dijo él.

Los materiales reciclados también salvan árboles y combustible que hubiera sido utilizado para crear nuevos materiales.

Desde el 2001, el programa ha salvado 170,000 árboles, 51 millones de galones de agua, 660,000 galones de aceite y suficiente electricidad para suministrar de energía a 730 casas por seis meses, dijo Shook.

Los materiales reciclados también ayudan al estado, ya que el programa se paga a sí mismo, dijo Shook.


Se quedarán por un tiempo

Los tejanos de invierno--visitantes del norte que llaman a Texas su "casa" durante el invierno--llegan al estado cada año. Están especialmente encariñados con el Valle del Río Grande, el cual atrae cerca de 127,000 de éstos visitantes anualmente, según el Centro de investigación de turismo de la Universidad Pan Americana de Texas (UT-Pan Am).

Su contribución económica a la región es notoria, según Penny Simpson, directora del centro.

"Calculamos que gastaron $420 millones durante su estancia en Texas [en el 2005]," dijo ella. Es un incremento de más de 27 por ciento de los $329 millones que gastaron durante el invierno de 1998-99, según UT-Pan Am.

Algunos tejanos de invierno vienen por el clima y después deciden quedarse. Mary Ann Van Vooren, de Alamo, ha sido residente de Texas por ocho años desde que se fue de Kansas. Ella cree que el Valle tiene el potencial de convertirse en un lugar favorito para retirarse similar a los estados de Florida o Nevada, el cual vio crecer a su población de personas de 65 años de edad o más por 15 por ciento del 2000 al 2003.